Lino y Cáñamo: De la Semilla al Telar

Por George A. Lower

Estados Unidos importa prácticamente todas sus fibras excepto el algodón. La máquina de Whitney, combinada con métodos mejorados de hilado, permite que produzca artículos de algodón tan por debajo del costo del lino que la manufactura de lino prácticamente cesó en Estados Unidos. Los estadounidenses no pueden producir sus fibras a un costo menor de lo que pueden hacerlo otros agricultores del mundo. Aparte del mayor costo de la mano de obra, no obtienen una producción tan grande. Por ejemplo, Yugoslavia, que tiene la mayor producción de fibras por acre de Europa, recientemente tuvo un rendimiento de 883 libras, Egipto 616 libras, y la India, 393 libras; mientras que el rendimiento promedio en Estados Unidos es de 383 libras.

Para encarar favorablemente la competencia internacional, Estados Unidos debe mejorar sus métodos en todo, desde el campo hasta el telar.

Flor de lino / Imagen: cuidarlasalud.com
Flor de lino / Imagen: cuidarlasalud.com

El lino sigue siendo arrancado de raíz, enriado en un estanque, secado al sol, triturado hasta que la fibra se separa de al madera, luego es hilado y finalmente blanqueado con lejía de ceniza de madera, potasa de algas quemadas, o cal. Las mejoras en los mecanismos de labranza, sembrío y cosecha han ayudado materialmente a los grandes agricultores y, hasta cierto punto, a los pequeños, pero los procesos desde la cosecha hasta el hilado son crudos, derrochantes y perjudican el terreno. El cáñamo, la más fuerte fibra vegetal, da la mayor producción por acre y requiere la menor atención. No sólo no requiere control de hierbas, sino que además elimina la mala hierba, dejando el suelo en espléndidas condiciones para el siguiente sembrío. Esto, al margen de su propio valor monetario, lo hace un producto que uno desearía cultivar.

En lo referente al clima y el , sus requisitos son similares a los del lino y, como el lino, debe cosecharse antes de estar demasiado maduro. El mejor momento es cuando las hojas inferiores del tallo se marchitan y las flores dejan caer su polen.

“Mojando unas cuantas hebras de fibra y tomándolas suspendidas definitivamente las distingue pues, al secarse, el lino resulta girando hacia la derecha o en sentido horario, mientras que el cáñamo gira hacia la izquierda o en sentido contrario a las manecillas del reloj.”

Flor de / Imagen: welshholidaycottages.com

Flor de cañamo / Imagen: welshholidaycottages.comComo el lino, las fibras salen de donde están los vástagos de las hojas en el tallo y están hechas de fibras laminadas que están sujetas con gomas de pectosa. Cuando es tratado con químicos, igual que el lino, el cáñamo produce una hermosa fibra que se asemeja tanto al lino que se necesita un microscopio de alto poder para diferenciarlos; y sólo entonces porque en el cáñamo algunas de las puntas están partidas. Mojando unas cuantas hebras de fibra y tomándolas suspendidas definitivamente las distingue pues, al secarse, el lino resulta girando hacia la derecha o en sentido horario, mientras que el cáñamo gira hacia la izquierda o en sentido contrario a las manecillas del reloj.

Antes [de la Primera Guerra Mundial], Rusia producía 400,000 toneladas de cáñamo, todas las que siguen siendo trituradas y espadilladas a mano. Hoy producen la mitad de esa cantidad y usan la mayor parte ellos mismos, tal como hace Italia, de donde Estados Unidos importaba grandes cantidades.

Tela de lino / Imagen: archiexpo.es
Tela de lino / Imagen: archiexpo.es

En Estados Unidos, el cáñamo, cuando se planta una fanega por acre, rinde alrededor de tres toneladas de paja seca por acre. Entre 15 y 20 por ciento de esto es fibra, y 80 a 85 por ciento es material leñoso. El creciente mercado de celulosa y harina de madera para los plásticos hace pensar que este material desperdiciado hasta la fecha probará ser suficientemente rentable como para pagar por el cultivo, dejando el costo de la fibra lo suficientemente bajo como para competir con las 500,000 toneladas de fibra dura que hoy se importan anualmente.

Plantación de cañamo/ Imagen: endoca.com
Plantación de cañamo/ Imagen: endoca.com

Siendo el cáñamo de dos a tres veces más fuerte que cualquiera de las fibras duras, se requiere mucho menos peso para conseguir el mismo largo. Por ejemplo, el hilo de sisal para encuadernar de 40 libras de fuerza de tensión alcanza 450 pies por libra. Un hilomejor hecho de cáñamo alcanzaría 1280 pies por libra. El cáñamo no está expuesto a los muchos tipos de deterioro que afectan a las fibras tropicales, y ninguna de ellas dura tanto en agua, sea ésta fresca o salada.

Mientras que en el pasado se creía que la paja hay que cortarla cuando el polen empieza a volar, parte de la mejor fibra comercializada por los cañameros de Minnesota estaba cargada de semilla. Este punto debe comprobarse lo más pronto posible sembrando unos cuantos acres y cosechando el primer cuarto cuando el polen está volando, el segundo y tercero con una semana o diez días de separación, y el último cuando la semilla esté completamente madura. Las cuatro porciones deberán guardarse por separado y espadillarse y procesarse separadamente para detectar cualquier diferencia en la calidad y cantidad de la fibra y la semilla.

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Fibra de cañamo / imagen: mudhollow.com

Hay varios tipos de máquinas disponibles en Estados Unidos para cosechar cáñamo. Una de ellas fue presentada hace varios años por la Compañía International Harvester. Recientemente, algunos cultivadores de cáñamo del Oeste Medio han reconstruido agavilladoras comunes de granos para este fin. Esta reconstrucción no es especialmente cara y los informes dicen que las máquinas proporcionan un servicio satisfactorio.

El desgomado del cáñamo es análogo al tratamiento que se le da al lino. Los fragmentos son probablemente ligeramente más resistentes a la digestión. Por otro lado, se desintegran fácilmente al completarse el proceso de digestión. Y, por lo tanto, puede obtenerse excelente fibra del cáñamo también. Cuando el cáñamo es tratado mediante un conocido proceso químico, puede ser hilado en maquinaria para algodón, lana y estambre, y tiene tanta absorbencia y calidad de uso como el lino.

Tela de cañamo / Imagen: rubylane.com
Tela de cañamo / Imagen: rubylane.com

También hay en el mercado estadounidense varios tipos de máquinas para espadillar los tallos de cáñamo. Los molinos de escudillar que antiguamente operaban en Illinois y Wisconsin usaban el sistema que consistía en un conjunto de ocho pares de rodillos estriados, a través de los cuales se pasaba la paja seca para triturar la porción leñosa. De ahí, la fibra con pedazos de material leñoso adherido era transferida por un operario a una cadena transportadora sinfín. Ésta lleva la fibra pasando dos tambores giratorios uno tras otro, ambos con paletas en la periferia, que machucan la mayoría de los pedazos de material leñoso, sacándolos, lo mismo que a las fibras que no recorren toda la longitud del tallo. La proporción de fibra lineal a estopa es de 50% cada una. La estopa o las fibras cortas enredadas van de ahí a un limpiador vibratorio que sacude una parte de los fragmentos. En Minnesota e Illinois se ha probado otro tipo. Dicha máquina consiste de una mesa de alimentación sobre la que se colocan los tallos horizontalmente. Unas cadenas transportadoras conducen los tallos hasta que son cogidos por una cadena sujetadora que los ajusta y los lleva a través de la mitad de la máquina.

Una plantación de cañamo en kentucky / Imagen: exploreuk.uky
Una plantación de cañamo en kentucky / Imagen: exploreuk.uky

Un par de filos envolventes del tipo de los que usan las máquinas de cortar pasto son colocadas a un ángulo de 45 grados a la cadena de alimentación y trituran los tallos de cáñamo sobre el filo de una lámina de acero, con el objeto de romper la porción leñosa de la paja, machucándola para separarla de la fibra. Al otro lado y ligeramente detrás del primer conjunto de filos de máquina de cortar pasto hay otro conjunto, colocado a 90 grados del primer par que machuca los pedazos leñosos.

 Probablemente los productos hasta ahora desperdiciados del lino y el cáñamo puedan hacer frente a una buena parte de esa demanda, especialmente en el campo de los plásticos que crece a pasos agigantados.

La primera cadena de sujeción transfiere los tallos a otra para macerar a golpes la fibra que estaba bajo la atadura al principio. Infelizmente, este tipo de escudillador genera más estopa que el conocido como tipo Wisconsin. Dic\ha estopa es difícil de limpiar pues los pedazos de material leñoso se parten en astillas largas que se ad\hieren tenazmente a la fibra.

Otro tipo de máquina pasa los tallos a través de una serie de rodillos estriados graduados. Esto rompe la porción leñosa en trozos de unos 2 cm. de largo, y la fibra entonces continúa pasando a través de una serie de placas ranuradas recíprocas que operan entre placas ranuradas estacionarias.

hempfibermachineLos trozos de material leñoso que se adhieren son quitados de la fibra, que continúa en un transportador hasta la prensa de embalaje. Ya que la fibra no es machucada contra el grano, este tipo de agramadera sólo hace fibra para cordel. Esta es luego procesada usando los mismos métodos que el lino.

Los fabricantes de pinturas y lacas están interesados en el aceite de cañamón, que es un buen agente secante. Cuando se desarrollen los mercados para los productos que hoy desperdiciamos, las semillas y el material leñoso, el cáñamo demostrará ser, tanto para el agricultor como para el público, el más rentable y deseable cultivo posible, independizando, además, a las fábricas estadounidenses de las importaciones.

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Las recientes inundaciones y tormentas de arena son advertencias contra la destrucción de los bosques. Probablemente los productos hasta ahora desperdiciados del lino y el cáñamo puedan hacer frente a una buena parte de esa demanda, especialmente en el campo de los plásticos que crece a pasos agigantados.

“Lino y Cáñamo: De la Semilla al Telar” fue publicado en la edición de febrero de 1938 de la revista Ingeniería Mecánica. Fue originalmente presentado en la Reunión de Procesamiento Agrícola de la Sociedad Estadounidense de Ingenieros Mecánicos en New Brunswick, Nueva York, el 26 de febrero de 1937 por la División de Industrias de Procesos.

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